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二宮清純コラム プロ野球ガゼット

2016年3月11日(金)更新

開幕戦は1/143か、それとも……
「川崎指名」で賭けに勝った2004落合中日

 3月25日にプロ野球レギュラーシーズンが開幕します。セ・パ交流戦を合わせて今季は、各チーム143試合。開幕戦は"143分の1"なのか、それとも"特別な試合"なのか、意見の分かれるところです。

エースのこだわり

 1975年から86年まで12年連続で開幕投手を務めた阪急ブレーブス山田久志さんは、開幕戦における独自の美学を持っていました。

 「開幕戦の第1球は常にストレートと決めていました。キャッチャーミットが"バチン"と鳴り、アンパイアが右手を上げる。ここから僕の1年が始まったんです。だから初球だけはバッターには振ってもらいたくなかった」

 エースのエゴと言われれば、それまでかもしれません。だが、これくらいの自尊心がなければ、通算で284勝もあげることはできなかったでしょう。

 この山田さんから開幕投手の座を奪ったのが、現・福岡ソフトバンクホークス投手コーチの佐藤義則さんです。87年、当時の上田利治監督は「投手陣の世代交代」を図ろうとしていました。手始めに行ったのが「開幕投手=山田」という"聖域崩し"です。

 困ったのは佐藤さんです。世話になった先輩を差し置いて晴れ舞台のマウンドに立つことは不義理であり、ありがた迷惑でもあります。さりとて監督の命令である以上「いやです」と断ることもできません。開幕投手としてマウンドに立った佐藤さんは、結果、5回6失点。「山田さんはしばらくの間、僕と口をきいてくれませんでした」と苦笑していました。

 近年の開幕戦で最も印象に残っているのが、2004年4月2日の中日対広島戦(ナゴヤドーム)です。この年、中日の監督に就任した落合博満さんは、開幕投手に川崎憲次郎投手を指名しました。

 当時、川崎投手は肩の故障で01年から3年間、一軍のマウンドから遠ざかっていました。そんな状態ですから案の定、2回途中でKOされてしまいました。

 いったい川崎投手を開幕戦に起用した意図はどこにあったのでしょう。コーチとして落合監督の右腕と呼ばれた森繁和さんから、以前、真相を聞きました。

 「監督としては3年間投げられなかったピッチャーが開幕の時点で使える状態にならなければ、もうダメだろうという考えだったようです。はっきりと言ってしまえば、その時点で使えなければ引退だと。戦力として計算が立つのか立たないのかは開幕戦を見たら分かる。どうせシーズン中に最低でも50回は負けるんだから、それが最初の1試合目、開幕戦でもおかしくないだろうということです」

 川崎投手は01年にFAで中日に入団しました。年俸2億円の4年契約(4年目の年棒は出来高)。そんな高給取りが一度もマウンドに上がっていないのですから、チーム内に不満が高まっていたことは想像に難くありません。それを感じとった落合さんは、開幕戦をシロクロつける場に選んだのです。

「川崎? 川上の間違いじゃないの!?」

 開幕投手がKOされ5点をリードされた中日が8-6と逆転勝ちを収めることができた背景には、「必死で投げる川崎さんのために」との思いで一丸となった打線の奮起がありました。

 当時、中日のエースは川上憲伸投手でした。関係者の中には「川崎? 川上の間違いじゃないの!?」と真顔で口にする者もいました。開幕投手に選ばれなかったエースへのフォローも、森さんの仕事でした。

 「結果的に逆転して開幕戦は勝ちましたが、最初は負ける覚悟でした。そのまま2戦目も負けてしまうかもしれない。そうなると3戦目は絶対に勝たなくてはいけない試合になる。だから、3戦目に川上を持ってきたんです。『オレは3戦目が一番大事な試合だと考えている。だから一番いいお前を3戦目の先発にしたいんだ』とこちらの考えを伝えました」

 この言葉を聞いて意気に感じた川上投手は、延長11回を投げ抜きサヨナラ勝ちを呼び込んでいます。

 この年、開幕ゲームの賭けに勝った落合中日は見事にリーグ優勝を果たしました。つまり138分の1*と割り切りながらも、実は重要な一戦だったのです。
*2004年公式戦は138試合。

K.Ninomiya二宮清純

二宮清純コラム プロ野球ガゼット

二宮清純

国内外で幅広い取材活動を展開し、独自の視点からスポーツジャーナリストとして切れ味のよいコメントを繰り出す。毎週火・金更新。

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