二宮清純コラム プロ野球ガゼット

2021年7月6日(火)更新

15:00

楽天・島内宏明のモチベーション
家族とともに「憧れのハワイ航路」

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 2位・東北楽天は4日の千葉ロッテ戦に6対8で敗れ、今季2度目の4連敗を喫しました。これで首位オリックスとのゲーム差は4に広がりましたが、石井一久監督は「今は集団の中に混じっている。なんとかついていくことが大事」と首位奪還を誓いました。

「つなぎも、一発も」

 打線の中心は目下、リーグトップの60打点をマークする4番・島内宏明選手です。4日のロッテ戦でも3回に2点タイムリーツーベースを放ち、一時は4対2と勝ち越すなど、勝負強さを発揮しました。連敗中ということもあって試合後は「(打点リーグトップは)前の打者が塁に出てくれているから。自分でもぎ取ったのは(ホームランと同数である)10打点だけ」と、言葉少なでした。

 2012年にドラフト6位で明大から楽天入りした島内選手は、今ではチームに残り少なくなった13年V戦士のひとりです。野手では他に、銀次選手、岡島豪郎選手、藤田一也選手、下妻貴寛選手がいるだけです。

 13年、当時の監督・星野仙一さんはプロ入り2年目の島内選手を主に9番で起用しましたが、これがズバリと的中しました。この年、規定打席未到達ながら打率2割8分4厘、38打点をマークし、“恐怖の9番打者”と異名を取りました。ライトやセンターの守備でも活躍し、球団創設以来初のリーグ優勝に貢献しました。

 しかし、チームが優勝を決めた9月26日の埼玉西武戦に島内選手の姿はありませんでした。その2週間前、9月13日の試合でスライディングキャッチを試みた際に肩を強打。左肩の関節唇損傷で欠場を余儀なくされていたのです。どうにか日本シリーズに間に合いはしたものの、12月に行われたハワイへのV旅行は「リハビリ中の身ですから」と言って辞退しました。

「島内の優勝にかける思いは人一倍でしょうね」

 こう語るのは楽天の元守備走塁コーチ・鈴木康友さんです。鈴木さんが星野さんに請われてコーチに就任したのは12年のこと。いわば島内選手と鈴木さんは「楽天の同期生」です。

「入ってきたときから足の速さと積極的なバッティングは目立っていました。優勝したシーズン、星野さんは9番で使いましたが、彼はつなぎのバッティングもできれば、一発を打てるパンチ力もあった。“恐怖の9番”とは言い得て妙でしたよ」

----今は4番打者として活躍し、打点はリーグトップです。

「4番に入っても常につなぎの意識を持っているのが結果を残せている理由でしょう。後ろには、これも同期入団の岡島豪郎がいる。島内と岡島は性格的には正反対で、島内はプレーで、岡島は声を出すことでチームを引っ張るタイプ。今季、楽天の打線はどこからでも点を取れるのが強みです。そのキープレーヤーとなっているのが“つなぎの4番”である島内です」

「土産のアロハシャツ」

----美酒をもう一度という思いもあるのでしょうね。

「一昨年、島内に聞いたことがあります。“ハワイに行きたいやろう”って。彼は“そうっすねェ”と言ってましたよ。13年のV旅行、島内はリハビリ中で参加していませんからね。そういえばあのとき、お土産にアロハシャツを買ってきてあげたんですよ。せめてハワイの気分だけでも味わってもらおうと。それで“あのときのアロハ、まだ持ってるか?”って聞いたら、あいつ、なんて言ったと思います? “えっアレ、どっかいっちゃいましたね”ですって(笑)。ひどいヤツですよ。“今度はオレにハワイのアロハ買ってこい!”って怒ったら、笑いながら頷いていました」

 13年のシーズン終盤に負った左肩のケガは、その後も島内選手を苦しめました。14年は打率2割4分2厘、15年は2割3厘と不振を極め、ようやく島内選手らしい勝負強さが戻ってきたのは16年からでした。その年、キャリアハイを更新する打率2割8分7厘をマークすると、翌17年には全143試合に出場し、ホームラン数を初の二桁台(14本)に乗せました。18年からは4番を任され、プロ9年目の昨季、国内FA権を取得しました。

 しかし島内選手はFA権を行使せず、楽天と年俸1億2000万円(推定)+出来高で4年契約を結びました。契約更改の後、島内選手はこう語りました。

「自分が9年もプロ野球選手を続けてこられたことに驚いています。ここまである程度コンスタントにチームに貢献してきましたが、優勝するには、もっと大活躍しないといけない。来年(21年)はキャリアハイの打率、本塁打、打点をマークしたい」

 プロ野球のV旅行といえばハワイが定番です。岡晴夫さんの名曲ではありませんが、「憧れのハワイ航路」というわけです。だが、昨季は新型コロナウイルス感染拡大の影響により巨人、福岡ソフトバンクともに中止しました。プロ野球選手にとって家族を同伴できる海外へのV旅行は何よりも大きな励みになるだけに、その行方が気になります。

*文中データは7月4日時点。

K.Ninomiya二宮清純

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二宮清純

国内外で幅広い取材活動を展開し、独自の視点からスポーツジャーナリストとして切れ味のよいコメントを繰り出す。毎週火・金更新。

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