二宮清純コラム プロ野球ガゼット

2019年7月12日(金)更新

15:00

プロコーチ吉井理人、絶妙の「立ち位置」
「距離」で判る指揮官との信頼感、緊張感

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 オールスターブレークを目前に控えた10日、千葉ロッテが緊急事態に見舞われました。本拠地での北海道日本ハム戦、予告先発としてアナウンスされていたマイク・ボルシンガー投手が足首を捻挫し、登録抹消されたのです。「すわっ! 一大事」となったこのピンチを、ロッテは6投手の継投で乗り切りました。まずは綱渡りのゲームを振り返りましょう。

6人の”完封リレー”

 スクランブルで先発のマウンドに上がったのは唐川侑己投手でした。初回、日本ハムの3番・近藤健介選手に四球を与えたものの18球を投げて、無失点。昨年7月以来の先発を「1回だけと言われていたので腕を思い切り振って、ストライク先行だけを考えていた」と振り返りました。

 2番手はチェン・グァンユウ投手でした。チェン投手はここまで24試合で31イニングと1/3を投げているタフネス左腕です。この試合でも持ち味を存分に発揮し、4回までの3イニングで被安打1。日本ハムに得点を許しませんでした。

 投手陣の奮闘に打線も応えました。2回裏、角中勝也選手の犠牲フライで1点を先制すると、4回裏には清田育宏選手、角中選手、井上晴哉選手の3連打で2点を追加、3対0とリードを広げました。援護をもらい5回表からマウンドに上がったのは、先発が本職の石川歩投手でした。

 石川投手は今季、開幕投手を務めながら、6月に右肘の違和感を訴え、ファームで調整を続けていました。この試合が約1カ月ぶりの登板、しかも中継ぎはプロ初体験です。6回表には1死満塁のピンチを招きましたが、清水優心選手をショートゴロ併殺に切ってとり無失点。2イニングを投げ、バトンを松永昂大投手に渡しました。

 7回・松永投手、8回・田中靖洋投手とつないだロッテは、最終回、守護神の益田直也投手をマウンドへ送りました。益田投手はひとりもランナーを許さずゲームセット。ロッテが5対0、”完封リレー”で前半最終戦をものにしました。

 井口資仁監督が「今日はブルペンデー」と6投手を讃えたこのゲーム、ショートスターターを含む継投策を提案したのが、吉井理人投手コーチでした。

 吉井コーチは試合後、してやったりの表情でこう語りました。

「(中継ぎ陣がフル回転する)こういう日がいつか来るでしょう、と監督も言っていた。それが(オールスター休み前の)今日で良かった。月に1度でもしんどいですよ」

モノが言えるコーチ

 吉井コーチは現役時代、近鉄を皮切りにヤクルト、メッツ、ロッキーズ、エクスポズ、オリックス、千葉ロッテと日米7球団でプレーしました。引退後は日本ハム、福岡ソフトバンク、日本ハム、そして今季はロッテとのべ4球団で投手コーチを務めています。持論とする「投手ファースト」の起用法には定評があります。だから次から次へとお呼びがかかるのでしょう。その吉井コーチが師と仰ぐのが「日本一の投手コーチ」と自他ともに認める権藤博さんです。

「権藤さんは『打たれたらオレのせいだ』と言って、マウンドへ送り出してくれた。若い頃、僕の心の支えになってくれました」

 吉井コーチは近鉄時代の89年、クローザーを務めていました。マジック1で迎えた福岡ダイエー戦で、当時、監督だった仰木彬さんは最後のマウンドをエース阿波野秀幸投手に託しました。胴上げ投手の名誉を剥奪され、「なんで、オレじゃないんだ!」と、ロッカールームで怒り狂っていた24歳の吉井投手をなだめたのが投手コーチの権藤さんでした。シーズン終了後「お前たちを守れなかった。すまなかった」と言って、チームを去っていったのです。

 過日、権藤さんにお会いした際、「12球団を見渡してみて、監督にモノが言える投手コーチは?」と問うと、真っ先に”教え子”の名前が返ってきました。

 その際、権藤さんが注目したのがベンチ内での吉井コーチの立ち位置でした。

「アイツ、”ブルペン(投手交代)のことは任せてもらいますよ”とでも言いたげに、井口からは、ちょっと離れたところに立っているでしょう。あれがいい。ご機嫌伺いのように、いつも監督の側にいる投手コーチもいるけど、あれじゃ”(次のピッチャーは)こうしましょう”とは言えないですね」

 プロ野球は”仲良し軍団”では勝てません。それは監督とコーチについても同様のことが言えます。緊張感を失わないための絶妙の距離と間合い。吉井コーチの「立ち位置」はプロ投手コーチの矜持の発現と言えるのかもしれません。

K.Ninomiya二宮清純

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二宮清純

国内外で幅広い取材活動を展開し、独自の視点からスポーツジャーナリストとして切れ味のよいコメントを繰り出す。毎週火・金更新。

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