二宮清純コラム プロ野球ガゼット

2019年10月22日(火)更新

15:00

怪物・佐々木朗希、“千葉の星”へ
名参謀・森繁和「末恐ろしい素材」

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 今ドラフトの主役は2人の高校生ピッチャーでした。高校野球史上最速の163キロをマークした佐々木朗希投手(大船渡・岩手)と今夏、チームを甲子園準優勝に導いた奥川恭伸投手(星稜・石川)です。佐々木投手を指名したのはパ・リーグの4球団。一方、奥川投手を指名したのはセ・リーグ3球団。将来性か即戦力か--。両リーグのドラフトに対する考え方の違いが浮き彫りになりました。

「質の良いボール」

 今回は“令和の怪物”佐々木投手にしぼって話を進めましょう。北海道日本ハム、千葉ロッテ、東北楽天、埼玉西武の4球団が競合した結果、ロッテが交渉権を獲得しました。

 指名確定後、大船渡市内の公民館で会見に臨んだ佐々木投手、開口一番こう語りました。

「どこの球団になるのかと思っていたので、決まってホッとしています。ロッテの印象は応援がすごいチーム。井口(資仁)監督についてはメジャーでも活躍された方という印象があります。プロに入っての目標は、日本一のピッチャーになってチームを優勝に導きたい」

 2番目にクジを引き、見事に当たりを引いた井口資仁監督は、怪物にこうラブコールを送りました。

「映像を見て、けた外れにすごい投手だなと感じたし、日本で一番、そして世界に羽ばたける選手だと思っています。是非一緒に早くプレーがしたい」

 ドラフト直前、森繁和さんと話す機会がありました。森さんは西武、日本ハム、横浜、中日で投手コーチを務め、落合中日では「参謀」としてチームの4度のリーグ優勝と1度の日本一を支えました。その後は監督やシニアディレクターも務め、いわば現場から編成まですべてを知り尽くす野球人です。そんな森さんに「佐々木か、奥川か?」と質問をぶつけると興味深い答えが返ってきました。

「チーム事情にもよりますが、即戦力として考えるなら奥川。でも先を考え、3年待ってくれるのなら佐々木指名しかない。成長途上の段階で163キロを出すわけですから、プロで順調に育っていったらどうなるか。いや、考えるだけで末恐ろしい。それくらいの素材です」

 具体的には、どこに素質を感じるのでしょう。

「今、多くのピッチャーはストレートでもツーシーム系が主流でブレた回転のボールを投げる。でも佐々木のストレートは実に質が良い。加えてきれいなスピンが効いたボールを放るという部分でも魅力があります」

「時にはストップも」

 佐々木投手のポテンシャルの高さに異を唱える人は皆無です。その一方で“場数の少なさ”を危惧する声があるのも事実です。岩手県大会での決勝戦登板回避や、U-18野球ワールドカップでの血マメによる“温存”が影響を及ぼしているようです。

 それに対する森さんの回答はこうです。

「マメに関しては、心配することはないでしょう。プロに入れば毎日ボールに触れることになるから指先も固まってくる。それよりも、これまで体がキツイ状態で登板していないことの方が気がかりです。体に負荷がかかったときに、どういう投球ができるのか。そして回復にはどれくらい時間がかかるのか。そうしたデータを取りながら、大事に育てる必要があります。1イニング投げて、回復にこれだけかかった。では次は2イニングは……と段階を踏んでいく必要がありますね」

 さらに、森さんは獲ったチームには覚悟が必要ですよ、と言ってニヤリと笑い、続けました。

「登板後、次はいつ投げさせるのか。コーチには彼の肩やヒジの回復状態を見ながらマネジメントをする能力が必要になってくる。ただ、大事に育てると言っても過保護にするわけじゃないですよ。3年目には1軍で勝負してもらわなけりゃ困る。1軍の現場は1日でも早く使いたいと言うでしょう。時にはそれにストップをかける勇気も必要です。それこそが佐々木を1位で指名した球団の責任でもあると思いますね」

 プロに入った以上、ドラフト1位とはいっても、チームのワンピースです。とはいっても、これだけの逸材は、そうそう出てくるものではありません。“球界の宝”を手に入れた以上、ロッテには「日本一のピッチャー」に育てる責務が生じます。

 佐々木投手のプロでの戦いは、もう始まっています。岩手の冬は寒いでしょうが、秋から冬にかけ、しっかりと走り込み、スピードの源となる下半身強化に務めてもらいたいものです。

K.Ninomiya二宮清純

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二宮清純

国内外で幅広い取材活動を展開し、独自の視点からスポーツジャーナリストとして切れ味のよいコメントを繰り出す。毎週火・金更新。

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