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二宮清純コラム プロ野球ガゼット

2016年6月14日(火)更新

阪神・原口、球宴ファン投票1位。
大器は「育成枠」に救われた

Photo

 7月15日、16日に開催される「マツダオールスターゲーム2016」のファン投票が行われています。

育成4年目の昇格

 今年のファン投票で注目を集めているのがセ・リーグのキャッチャー部門です。当初は東京ヤクルトの中村悠平選手が1位でした。しかし6日の中間発表で阪神・原口文仁選手が逆転しました。原口選手は4月末に育成選手から支配下登録されたばかりです。人気チーム・阪神の選手とはいえ大健闘です。

 原口選手は10年にドラフト6位で帝京高校から阪神に入団しました。182cmの恵まれた体格を活かした長打力が持ち味で、球団は"打てるキャッチャー"として期待を寄せていました。ところが12年に腰を痛めて、そのオフから育成選手契約となりました。13年には骨折と、ケガにも泣かされました。

 育成3年目の昨シーズンは故障の影響も消えて、二軍戦自己最多の59試合に出場しました。今年のキャンプ終盤からオープン戦までは一軍にも合流しました。それでも、なかなか育成から這い上がるチャンスに恵まれませんでした。

 しかし転機はいきなり訪れました。4月26日に行われた阪神二軍のプロ・アマ交流戦です。阪神・金本知憲監督が視察に訪れたこの試合で、原口選手は4打点と活躍しました。

 金本監督は彼の昇格を即決しました。翌27日に支配下選手となり、そのまま出場選手登録され、その日に一軍デビューも果たしました。甲子園の阪神対巨人戦、これ以上ない大舞台です。

 原口選手のプロ初打席は代打でした。センターフライに倒れましたが、そのままマスクを被りました。8回の2打席目には巨人・田口麗斗投手からプロ入り初安打を放ちました。1対11と大差で敗れましたが、原口選手の名前は一躍、全国区となりました。

 打力を活かして原口選手は正捕手の座をつかみました。38試合に出場して打率3割2分5厘、ホームラン5本、打点19。育成上がりの原口選手は今や阪神にとってなくてはならない存在です。

才能の受け皿を増やす

「野球をやれていることが幸せ」

 故障の影響でクビになってたかもしれない----。原口選手は育成制度によってプロ野球選手として生き残ったのです

 さて育成選手の成功例といえば巨人・山口鉄也投手の名前が真っ先にあげられます。

 山口投手は高校卒業後にアメリカのマイナーリーグに4年間所属しました。05年に帰国して東北楽天、横浜(当時)、巨人の入団テストを受けましたが、合格したのは巨人だけでした。05年秋の育成ドラフトで1位指名され巨人の育成選手となりました。

 入団後、山口投手はフォームの矯正や投げ込みを行い球速もアップしました。待望の支配下登録は2年目の07年4月23日でした。4月29日のヤクルト戦で初登板した山口投手は、ヤクルトの4番アレックス・ラミレス選手(現横浜DeNA監督)を内野ゴロに打ち取るなど1回を無失点に抑えました。

 その後、山口投手が試合終盤を受け持つ重要なセットアッパーに成長したことは周知のとおりです。

 08年は11勝23ホールドをあげて育成選手初の新人王に輝きました。09年にはWBC(ワールドベースボールクラシック)の日本代表にも選ばれました。そして、この年ファン投票1位で育成選手初のオールスター出場も果たしています。

 さて05年に育成選手制度が始まってから11年目のシーズンを迎えました。育成制度がなければ原口選手の6年目のブレイクや山口投手のプロ入りはなかったと言えるでしょう。

 社会人野球の休部・廃部などもあり、有力選手の"受け皿"の確保は野球界全体の問題でもあります。現在、上限70人に制限されている支配下選手枠の拡大も含めて、さらに育成制度の改良や充実を望みたいものです。

*文中データは6月13日時点。

K.Ninomiya二宮清純

二宮清純コラム プロ野球ガゼット

二宮清純

国内外で幅広い取材活動を展開し、独自の視点からスポーツジャーナリストとして切れ味のよいコメントを繰り出す。毎週火・金更新。

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