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二宮清純コラム プロ野球ガゼット

2016年10月7日(金)更新

なぜカーブ投手は少なくなったのか?
クラシックな変化球に、もう一度光を!

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 今季限りで引退したサブロー選手に話を聞く機会がありました。

「もう朝早く起きなくてもいいのに、練習に間に合う時間に目が覚めちゃうんですよ」

 サブロー選手はこう言って笑いました。体に染みついた習慣はなかなか抜けないようです。

頭の上から落ちる

 サブロー選手は1995年、PL学園(大阪)からドラフト1位で千葉ロッテに入団しました。そこから22年、通算1363安打、655打点、ゴールデングラブ賞2回。ロッテの2度の日本一(05年、10年)にも貢献しました。今後の進路は未定とのことですが、これから「大村三郎」としてどう野球に関わっていくのかが楽しみです。

 さてサブロー選手と話をしていると、対戦した多くの好投手の名前が次々と出てきます。現役生活22年はダテではありません。

 印象に残っている投手は、との問いにはダルビッシュ有投手、田中将大投手、涌井秀章投手、松坂大輔投手、大谷翔平投手など、各チームのエース級の名前があがりました。

 では一番印象に残るボールは?こう問うとサブロー選手は「岸のカーブ」と即答しました。

 岸孝之投手といえば08年、埼玉西武対巨人の日本シリーズでの快投が思い出されます。第4戦に先発した岸投手は10三振を奪う力投で完封勝ちを収めました。このとき巨人打線を翻弄したのが落差のあるカーブでした。

 岸投手本人にカーブの投げ方について聞いたことがあります。

「縫い目に沿って中指と親指をかけて、その間からボールを抜きます。その際に人差し指は使わないし、手首をひねったり、こねたりもしません。誰に教わったわけでもなく、小学生の頃に遊びで投げているうちに覚えました」

 バッターボックスから見た岸投手のカーブを、サブロー選手はこう解説しました。

「目の辺りに来ているボールがワンバウンドする。当然、打ちにいくと空振りです。イメージとしては頭の上から来るボールもストライクになる。かなり高い所の球を打つ意識じゃないとバットに当たらない。それくらい落差のある厄介なボールでしたね」

 元東北楽天の山﨑武司さんも、岸投手のカーブに泣かされた1人でした。

「岸のカーブは上に"飛ぶ"んですよ。リリースポイントからポーンと浮き上がる。その瞬間にこちらの視線も浮く。こうなったらお手上げです。そのカーブを狙うにしても、岸はストレートもいい。あのカーブを待っていて、まっすぐが来たら打てない。非常に的をしぼりにくいピッチャーでしたね」

ストライクにとられない

 カーブといえば、最もクラシカルな変化球です。黎明期の沢村栄治さんをはじめとして、金田正一さん、杉浦忠さん、小山正明さん、外木場義郎さん、堀内恒夫さん、江川卓さん、最近では今季限りで引退した三浦大輔投手など、カーブの使い手は往年の名投手ばかりです。

 金田さんと実際に対戦した佐々木信也さんは、その軌道をこう語りました。

「2ストライクに追い込まれて、ストレートなのかカーブなのかと、両方打てる体勢で待っていました。そうしたら明らかにバックスイングで手首の角度がこれまでと違う。瞬時に"カーブだ!"と判断しました。ところがそのボールは僕の頭の上を通りそうな軌道なんですよ。スッポ抜けかな、と見送ったら、そこから曲がり落ちてきて、最後は僕のヒザ元に収まった。見逃し三振でした」

 分かっていても打てないボール。これをウイニングショットというのでしょう。

 ところが近年、カーブを決め球にする投手が少なくなりました。その代わりと言っては何ですが、メジャーリーグに倣ってカットボールやツーシームなどが大流行です。

 バッターをきりきり舞いさせるより、ストライクゾーンでいかにボールを動かし、少ない球数で打ちとるか。それが最近のトレンドと言えるでしょう。

 カーブピッチャーが減った理由は、それだけではありません。これは以前、工藤公康さん(現福岡ソフトバンク監督)に聞いた話です。彼が若い頃は落差のあるカーブを売り物にしていました。

「ストライクゾーンはホームベース上の立体の空間です。その一角でもかすめればストライクのはずですが、最近の審判は捕球した位置で判断する。こうなると縦に割れるカーブはミットに収まる位置が低いから、審判はボールと判定しがち。ストライクにとってくれないんだから、投げたくても投げられない。カーブピッチャーが少なくなった理由はそこにあると思います」

 最後にサブロー選手から若いピッチャーへのエールを。

「いいストレートとカーブ、これがあれば通用するんですよ。小さく動くボールに対してバッターが対応してきているから、また流行も変わると思いますよ」

 時代は繰り返すと言います。クラシックなピッチングが、また見直されるときがくるかもしれません。

K.Ninomiya二宮清純

二宮清純コラム プロ野球ガゼット

二宮清純

国内外で幅広い取材活動を展開し、独自の視点からスポーツジャーナリストとして切れ味のよいコメントを繰り出す。毎週火・金更新。

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