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二宮清純コラム プロ野球ガゼット

2016年10月14日(金)更新

日ハム逆転Vを支えた谷元圭介の
"小よく大を制する"野球人生

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 日本シリーズ進出に向け、クライマックスシリーズ(CS)は熱戦が続いています。パ・リーグのファイナルステージは、リーグ優勝を果たした北海道日本ハムが初戦をとりました。

 その原動力となったのは、7回1安打無失点、2打数1安打1得点、投打にわたって活躍した"リアル二刀流"の大谷翔平選手ですが、彼の後を受けたリリーフ陣も素晴らしい仕事をしました。

 特に8回を投げた谷元圭介投手は、福岡ソフトバンクの明石健志選手、今宮健太選手、吉村裕基選手をわずか9球で料理して、クローザーのクリス・マーティン投手に最高の形でバトンを渡しました。大谷投手が剛なら谷元投手は柔、味のある投球でした。

中継ぎでも抑えでも活躍

 谷元投手は今季58試合に登板して28ホールド、3セーブをあげました。今では日本ハムブルペンに不可欠な存在です。しかし、その球歴はエリートのそれではありません。三重県の稲生高校から中部大学に進み、社会人野球のバイタルネット(新潟)に入社。08年、日本ハムの入団テストに合格した後、ドラフト7位で指名されました。

 プロでの活躍を予想する声は少数でした。ネックとなったのは167cmという身長です。180cm台が当たり前のプロ野球の投手としては物足りない上背です。東京ヤクルトの石川雅規投手も167cmですが、彼にはサウスポーというアドバンテージがあります。

「低い身長の右投手がプロで大成するのはなかなか難しいですね。背が低いピッチャーとして成功した例としては元巨人の桑田真澄があげられますが、その彼にしても174cmありましたから……」

 こう語ったのは川口和久さんです。巨人のコーチ時代も含めて何人もの若手投手を見てきた川口さんの言葉だけに説得力があります。

 そんなハンディキャップもものかは、09年、谷元投手は同期で勝利投手一番乗りを果たしました。11年からはシーズンを通して1軍に定着。リードしているゲームはもちろん、ビハインドの場面やロングリリーフ、谷間の先発など様々な場面で結果を残し、存在感を発揮しています。1イニングの被安打・与四死球を示す数値WHIPは通算1.29と抜群の安定感です。

 プロで居場所を確保した谷元選手。彼の最大の長所は、「きっちりとコントロールされた低いところから投げ込まれるストレート」と川口さんは評しています。ハンディのはずの低身長を逆手にとったのです。

 谷元投手の投球について、CS初戦をNHKで解説していた小久保裕紀さんはこう語っていました。

「同じ日本ハムの武田久投手(170cm)もそうですが、低い位置から向かってくるようにキレのいい球を投げ込まれるとなかなかバッターは打ちにくいものなんです」

ドラフト候補の"小さな大投手"

 強烈なインパクトを残したのが9月21日のソフトバンク戦です。翌日の試合と合わせて今季最後の直接対決、天王山と呼ばれたこの試合に先発したのは大谷投手でした。8回まで投げて2-1と日本ハムがリード。最終回のマウンドはアンソニー・バース投手に託されました。しかしこのバース投手が誤算でした。

 長谷川勇也選手に二塁打を打たれ、その後も死球と犠打であっという間に1死二、三塁、一打サヨナラ負けの窮地に追い込まれました。

 守護神マーティン投手は9月4日にケガで登録を抹消されています。ここで火消し役を任されたのが谷元投手でした。9番の髙谷裕亮選手を三振に仕留め、1番の江川智晃選手にはセンターへ大飛球を打たれましたが、陽岱鋼選手がスーパーキャッチ。谷元投手は翌日の試合もクローザーとしてマウンドに立ち、2日連続でセーブを記録しました。

 最後の打者を打ち取り、大柄な野手陣とハイタッチする谷元投手が、この時ほど大きく見えたことはありません。

 さて球史を紐解いてみても、なかなか160cm台の名投手はいないものです。300勝以上の日本人投手を例にあげても、金田正一さん(184cm、400勝)、米田哲也さん(180cm、350勝)、小山正明さん(183cm、320勝)、鈴木啓示さん(181cm、317勝)、別所毅彦さん(181cm、310勝)と偉丈夫がズラリと並びます。そんな中、"小さな大投手"と言われたのが、長谷川良平さんです。

 長谷川さんは球団草創期の広島を支えた大エースで、谷元投手と同じ167cmの右投げでした。スライダーとシュートを組み合わせた左右の揺さぶりを武器に大活躍しました。"リーグのお荷物"と呼ばれた球団で通算197勝は見事のひと言です。だが、この時代は投手といっても170センチ台がほとんどで、長谷川さんが目立って小柄だったというわけではありません。

 今秋のドラフト有力選手の中にも小柄ながら楽しみな逸材が何人かいます。代表例は東京ガスの山岡泰輔投手でしょう。公称172cmと小柄ですが、全身を使って大きく腕を振るダイナミックなフォームは見ていて惚れ惚れします。都市対抗には3年連続で出場、また昨年はBFAアジア選手権、今年8月にはワールドベースボールチャレンジの日本代表にも選ばれました。

 大型化の進むプロ野球にあって、172センチの身長でローテーションの一角を担えば、これはもう紛うことなき"小さな大投手"です。

K.Ninomiya二宮清純

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二宮清純

国内外で幅広い取材活動を展開し、独自の視点からスポーツジャーナリストとして切れ味のよいコメントを繰り出す。毎週火・金更新。

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