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二宮清純コラム プロ野球ガゼット

2017年2月28日(火)更新

17:00

スモールベースボールの落とし穴
WBC小久保監督に求められる胆力

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 第4回WBC開幕まであと1週間に迫りました。2大会ぶり3回目の世界一を目指す日本の初戦は3月7日のキューバ戦です。本番を前に2月25日から壮行試合が始まりました。福岡ソフトバンクとの初戦、侍ジャパンの4番に起用されたのが筒香嘉智選手です。

筒香が4番の理由

 昨シーズン、筒香選手は打率、本塁打、打点の打撃3部門でキャリアハイの数字を残しました。44本塁打、110打点でセ・リーグ二冠王に輝いています。

 侍ジャパンの小久保裕紀監督が筒香選手を4番に据えたのは数字だけが理由ではありません。

「今回、筒香を4番にしたのは広角に打つ能力を買ったからです。国際試合の4番は動くボールを引きつけて反対方向に打てるバッターが適任だと思っています」

 昨今、メジャーリーガーをはじめ外国人投手はツーシーム系のボールを多投します。打者を打ち取るのはきれいな回転のフォーシーム(ストレート)ではなく、ベース上で小さく動く変化球です。ボールをできるだけ体の近くに呼び込む彼の打ち方は、こうした動くボールの攻略に効果的です。

 筒香選手がプロ入り後、打法改造に取り組んだ逸話は、以前、当コラムで紹介しました。改造に取り組んだきっかけを筒香選手はこう語っています。

「プロのピッチャーはいろいろなボールを投げてくる。前でボールを捉えていたら内野ゴロの山になってしまう。ポイントを後ろにして反対方向に強い打球を打つ必要があるんです。この打ち方、技術を習得しなければプロで生き残るのは難しいと感じていました」

 プロで生き残るどころか日本代表の4番にまでのぼり詰めた筒香選手は、25日、福岡ソフトバンクとの壮行試合でも東浜巨投手から"反対方向"のレフト前にヒットを放ちました。

 この壮行試合、侍ジャパンは0-2で敗れました。調整を兼ねた久々の実戦ゆえ勝敗はともかくとして、気になるプレーがありました。1点差を追う6回裏、2死一塁の場面です。

 一塁ランナーは菊池涼介選手、打席には4番の筒香選手が入りました。外野手の間を抜ければ俊足の菊池選手が一気にホームイン。筒香選手の一発が飛び出せば侍ジャパンが逆転です。壮行試合ながら宮崎サンマリンスタジアムのムードは最高潮、この日一番の盛り上がりを見せました。

 ところが、2ボール2ストライクからの5球目、一塁ランナーの菊池選手が牽制に誘い出されました。菊池選手は二塁であえなくタッチアウト。4番・筒香選手の快打を期待していたスタンドからはため息がもれました。

4番と心中する覚悟

「4番バッターのところで動きすぎです。ベンチはもっとどっしりと構えてなきゃ」

 翌朝、テレビからは張本勲さんの「喝!」の声が聞こえてきました。

「行けるなら行けと言われていた」

 菊池選手は盗塁死の場面をこう振り返りました。これには既視感があります。2013年、第3回WBC準決勝のプエルトリコ戦です。

 この試合、3点をリードされて迎えた8回裏、日本は1死三塁から井端弘和選手(現巨人コーチ)がタイムリーを放ち1点を返しました。3番の内川聖一選手もヒットを放って一、二塁。打席には4番の阿部慎之助選手が入りました。同点から逆転へと期待がふくらみました。

 ここで日本が仕掛けました。ベンチからの指示はグリーンライト、いわゆる「行けたら行け!」のサインです。内川選手は猛然とスタートを切りましたが、二塁走者の井端選手はスタートを切りかけてベースに戻ってしまいました。行き場を失った内川選手は一、二塁間であえなくタッチアウト。反撃の気運はここでしぼみ、阿部選手も内野ゴロに倒れました。

「行けたら行けとは何事だ、もっと指示を徹底しないと勝てないぞ」

 ある監督経験者は、ベンチの采配をこうなじりました。そうかもしれません。しかし、それは多分に結果論です。それよりも私が気になったのは打席にいた阿部選手の心情です。山本浩二監督は大会前から「今大会は4番の阿部と心中する気持ちで挑む」と語っていました。

 2点差に追い上げ、反撃ムードは最高潮、4番打者としては最大の腕の見せ所です。それがバットを振る前に反撃の気運がしぼんでしまったとあれば、「あの言葉はなんだったのか……」と愚痴のひとつもこぼしたくなるでしょう。

 日本のお家芸は足やバントを絡めたスモールベースボールです。いかに少ないヒットで効率よく点を取るか。それがスモールベースボールの定義です。世界一奪還のために策を弄することも必要ですが、それに溺れてしまっては元も子もありません。4番を任せる以上は、「お前と心中だ」と腹をくくる覚悟も出てくるでしょう。長年、4番を張り続けてきた小久保監督なら誰よりもそのことがわかっているはずです。

K.Ninomiya二宮清純

二宮清純コラム プロ野球ガゼット

二宮清純

国内外で幅広い取材活動を展開し、独自の視点からスポーツジャーナリストとして切れ味のよいコメントを繰り出す。毎週火・金更新。

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