二宮清純コラム プロ野球ガゼット

2020年2月21日(金)更新

15:00

通算2000本安打、V2、金メダル
坂本勇人が迎える最大の勝負イヤー

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 巨人の主将・坂本勇人選手は通算2000本安打にあと116本と迫っています。7月13日までに達成すれば31歳7カ月の榎本喜八さん(東京・68年)を抜いて史上最年少となります。東京五輪前に達成できるかに注目が集まります。

衝撃のグランドスラム

 坂本選手は2007年、光星学院(青森・現八戸学院光星)から高校ドラフト1位で巨人に入団しました。堂上直倫選手(愛知・愛工大名電~中日)を抽選で逃した後のいわゆるハズレ1位でしたが、巨人にとっては原辰徳監督のくじ運の悪さが幸いしました。

 入団2年目の08年の開幕戦、8番セカンドでスタメン出場を果たすと、翌日はレギュラー二岡智宏選手のケガによりショートのポジションを得ました。さらに開幕9試合目、4月6日の阪神戦ではプロ初本塁打を放ちました。19歳3カ月での満塁ホームランはセ・リーグ史上最年少でした。

 このグランドスラムの衝撃は今も忘れられません。「とんでもない選手が現れた」と驚いたものです。阪神の右腕・阿部健太投手の投じたインローのストレートを下からすく上げたスイングは、まるでゴルフのドライバーショットのようでした。

 通常、右打者にとってヒザ元は泣き所です。高校を出て2年目の選手に、そこを攻めた阪神バッテリーに非はありません。しかし、坂本選手にとって、インローは最高のホットゾーンでした。

 なぜか? それは坂本選手がもともと左利きであることに起因しています。利き腕の左で巧みにスイングをリードし、レフトスタンドに運び去ったのです。

 今から12年前、19歳の坂本選手は私にこう語りました。

「小さい頃は左用のグラブで野球をやっていたんですけど、やがてそれが入らなくなった。それで右利きのアニキのグラブを借りて遊んでいるうちに、いつの間にか左手でボールを捕り、右手で投げるようになっていた。気がつくと右投げ右打ちになっていたんです」

ジーター級のキャプテンシー

 打席での心構えについても聞きました。

「ピッチャーがボールを投じる。そこからラインを引いてきて僕のバットの軌道に合わせる。そんなイメージで打席に立っています」

 入団6年目の12年には初タイトルとなる最多安打のタイトルを獲得、15年には主将に就任しました。巨人の主将の重みは、キャプテンマークをつけた人間にしかわからない、といいます。昨季、念願だった主将としてのリーグ優勝を達成し、記者会見でこう喜びを口にしました。

「今まで何度も優勝させてもらったけど、自分がキャプテンになって立場も変わって優勝するというのは格別の思い。自分が思っていた以上にうれしかった」

 名門チームの主将といえば、すぐに頭に浮かぶのがヤンキースのレジェンド、デレク・ジーターさんです。ポジションは坂本選手と同じショートです。

 ジーターさんはヤンキース一筋20年、いわゆるワンチームプレーヤーとして現役生活を全うしました。28歳でキャプテンに就任以来、この愛称で選手のみならず、ニューヨークのファンにも親しまれました。以下はジーターさんに対する元チームメイト田中将大投手の感想です。

「なによりも存在感がすごい。何をするわけでもないけど、ジーターという存在感がチームをまとめているんです」

 坂本選手もジーターさんの域に近づいてきました。昨年11月に行われた第2回プレミア12では、好機で代打を送られたり、スタメン落ちを経験したにも関わらず、ベンチで声を出し続ける姿がありました。

 通算2000本安打に加え、チームのV2、そして五輪での金メダル----。今季は坂本選手にとって最大の勝負の年となりそうです。

K.Ninomiya二宮清純

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二宮清純

国内外で幅広い取材活動を展開し、独自の視点からスポーツジャーナリストとして切れ味のよいコメントを繰り出す。毎週火・金更新。

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